生命的極致--從幹細胞的研究談起
第 1 頁, 共 2 頁
【熱門話題】

生命的極致--從幹細胞的研究談起

李永旭



幹細胞(stem cell)乃是一種非常原始未分化的細胞,存在於體內骨髓中。Stem中文翻譯為「幹」,如樹幹、枝幹;樹根、葉子從它而生,開花結果也需經過它。假以時日,幹細胞能繼續分化成種種血液細胞,諸如紅血球、白血球、血小板等,並能分化成不同的組織與器官。



幹細胞的研究早在一九九一年,因基因治療(gene therapy)開始而被注意。義大利學者首先開始研究,但在一九九二年真正把它鑑別分離出來的,是史丹福大學醫學院教授Irving Weissman。他是分子生物學的權威,也是Systemix生物技術公司的顧問。當時他們正在研究有關先天性免疫缺陷的病例,專家們相信假如能夠找到骨髓中最原始的細胞,經過遺傳基因工程的處理後,再把它注入病體的血液中,這些好的原始細胞很可能在往後的分裂、成長過程中取代不好、有缺陷的細胞。人體骨髓中這種幹細胞不多,差不多兩千個未分化的細胞(precursor cells)中只能找到一個。



目前實驗室所有幹細胞的來源不下幾處:其一,從不孕症臨床實驗室剩餘或不用的胚胎取得;其二,從早期墮胎之胚胎組織;其三,由成人組織取得。但第三者之用途一般認為劣少,因它的潛能已經不大。專家學者一致認為幹細胞可能是多種疾病的根治良方,如帕金森氏病(Parkinson's disease)、老人痴呆症、白血病、乳癌、大腸癌等。



近十年來這種研究一直在進行,但因美國政府頒發的研究經費不許用在有關胚胎的研究上,科學家一直無法從NIH(美國國家衛生署)得到研究補助。最近它又成為國會爭論的議題──聯邦政府應否撥款補助這種研究,而所有爭論的焦點主要涉及生命從何開始?不在母體子宮成長的生物體(指組織培養液中分裂多次的細胞群)是否有生命?算不算「人」?受精後到第十二日之間的胚胎(將來成為脊椎骨的原始骨細胞出現時)是否應視為人類個體?支持墮胎者當然極力贊成,謂之給生命科學、疾病根除帶來莫大的突破和希望。反墮胎者──特別是基督徒、天主教徒,大部分不贊成,認為摧殘生命,有違天理,罔顧倫常。但不是所有宗教都反對這方面的研究,譬如猶太教認為體外受精的生物個體(試管嬰兒)在未著床於子宮之前,根本不應視為有生命,因此不孕症實驗室中剩



餘下來的胚胎(surplus embryos)確實可充當醫學研究之用;他們甚至認為胎兒臨產,頭部未出產道之前都不算人。另外在印度教的教義中也強調個體生命的犧牲,若帶來家族、社會、人群的進步與受益,「犧牲小我,完成大我」也是極高尚的情操,足以鼓勵。在天主教、福音派基督徒或生物倫理專家學者中,也不乏贊成幹細胞的研究者。

下一頁...